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SpaceX a reçu un financement supplémentaire de 40, 7 millions de dollars de l'US Air Force pour le développement du moteur Raptor de la société.

Selon un contrat du ministère américain de la Défense publié le 19 octobre 2017 sur defense.gov, le nouveau financement ira au développement d'un nouveau moteur à oxygène liquide et au méthane liquide pour le programme Evolved Expendable Launch Vehicle (EELV) du ministère. Chaque moteur Raptor devrait avoir trois fois la poussée du moteur Merlin 1D de SpaceX qui est actuellement utilisé dans le Falcon 9. Le moteur capable de lever des poids lourds soutiendra le lancement de charges utiles plus lourdes, y compris de gros satellites militaires en orbite, mais servira également de base pour le système de transport interplanétaire de SpaceX, ou plus récemment appelé BFR.

Le ministère de la Défense a émis le contrat suivant:

Space Exploration Technologies Corp., Hawthorne, Californie, a reçu une modification de 40 766 512 $ (P00007) pour le développement du prototype du système de propulsion de fusée Raptor pour le programme Evolved Expendable Launch Vehicle. Les travaux seront exécutés au NASA Stennis Space Center, Mississippi; Hawthorne, Californie; McGregor, Texas; et Los Angeles Air Force Base, Californie; et devrait être terminée d'ici le 30 avril 2018. Des fonds de recherche, de développement, de test et d'évaluation pour l'exercice 2017 d'un montant de 40 766 512 $ sont engagés au moment de l'attribution. La direction des systèmes de lancement, le Space and Missile Systems Center, Los Angeles AFB, Californie, est l'activité contractuelle (FA8811-16-9-0001).

On ne sait pas comment l'Air Force utilisera les puissants moteurs Raptor après son achèvement qui devrait avoir lieu d'ici fin avril 2018, mais nous savons que le développement aura lieu à divers endroits, y compris au siège de SpaceX à Hawthorne, en Californie; Le centre spatial Stennis de la NASA dans le sud du Mississippi; et la Los Angeles Air Force Base, qui abrite son Missile Systems Center.

Le puissant moteur Raptor au méthane-oxygène est destiné à être le cheval de bataille de tout lanceur plus gros. SpaceX a mené plusieurs dizaines de feux chauds avec succès dans les installations d'essai de McGregor, au Texas. Les tests allaient de quelques secondes à 100 secondes, le seul facteur limitant de la durée des tests étant la taille du réservoir de carburant pour le carburant.

SpaceX a effectué plus de 1 200 secondes de tir sur 42 tests principaux du moteur Raptor. pic.twitter.com/EhxbPjd8Cj

- SpaceX (@SpaceX) 29 septembre 2017

L'entrepreneur en technologie en série et PDG de SpaceX, Elon Musk, a récemment parlé du développement du moteur Raptor dans son discours sur Mars lors du Congrès international d'astronautique (IAC) en Australie.