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Un nouveau document indique que la NASA pourrait économiser des milliards de dollars en travaillant avec des sociétés privées comme SpaceX pour livrer la charge utile à la Station spatiale internationale.

Le document a été écrit par Edgar Zapata, qui a passé près de 30 ans à l'agence spatiale et se concentre désormais sur l'analyse des coûts du cycle de vie des architectures d'exploration lunaire et martienne. Zapata propose une comparaison détaillée de l'utilisation de fournisseurs de services privés comme SpaceX et Orbital ATK au lieu d'utiliser des fusées gérées par le gouvernement comme la navette spatiale. Il a tenté de calculer les coûts des programmes de fret commercial et d'équipage combinés, à la fois pour les missions exécutées par des sociétés privées et le coût prévu si les vols de navette opérés par la NASA se poursuivaient. Il a constaté que l'utilisation d'une entreprise privée coûte deux à trois fois moins cher à la NASA.

Compte tenu des dépenses de développement et d'exploitation, le document a révélé que SpaceX a livré du fret à 89 000 $ le kg, Orbital ATK à 135 000 $ le kg et la navette à 272 000 $ le kg. En utilisant les données publiques les plus récentes, le journal estime que le véhicule Dragon de SpaceX coûtera environ 250 millions de dollars de moins que le Starliner de Boeing pour le transport d'un équipage d'astronautes jusqu'à la station spatiale.

Le document plaide également en faveur d'avantages supplémentaires, comme l'impact plus large du soutien aux entreprises américaines qui font progresser l'exploration spatiale et créent des emplois. Le document suggère que le gouvernement a plus que récupéré son investissement de 140 millions de dollars dans le développement du Falcon 9.

"On peut soutenir que le Trésor américain a déjà fait cet investissement initial, puis certains simplement en taxant les emplois chez SpaceX et ses fournisseurs uniquement à partir d'activités économiques non gouvernementales", selon l'étude. «Les plus d'un milliard de dollars (différence nette) sont une activité économique américaine qui, autrement, aurait pour la plupart été exportée à l'étranger. C'est très différent de l'avantage économique lorsque la NASA est le seul utilisateur d'un système. »