Anonim

Plus tôt cette année, nous avons écrit un profil sur une jeune entreprise intéressante, Zee Aero, développant un avion à décollage et atterrissage verticaux alimenté par batterie (VTOL) près du laboratoire X de Google. La société a attiré notre attention lorsqu'elle a commencé à recruter des talents de la NASA, de Tesla et de Stanford.

À l'époque, nous ne pouvions pas savoir d'où venait l'argent, mais aujourd'hui, nous apprenons que le PDG du milliardaire d'Alphabet, Larry Page, est secrètement à l'origine du démarrage de l'avion électrique. Il aurait financé ce projet à hauteur de 100 millions de dollars et aurait même créé une start-up concurrente. Kitty Hawk, pour tester un autre modèle.

La proximité du groupe avec Google a conduit beaucoup de gens à penser qu'il était financé par le géant de la technologie, mais en réalité, Page finance lui-même l'initiative et non par Alphabet ou Google Ventures.

Les nouvelles informations proviennent d'un profil de plusieurs startups d'avions électriques d'Ashlee Vance et Brad Stone publiées aujourd'hui dans Bloomberg Businessweek.

Comme nous en avons discuté dans notre profil en mars dernier, Zee Aero a été fondée par un professeur d’aéronautique et d’astronautique à Stanford et un ancien chercheur de la NASA à Ames Ilan Kroo. Il a recruté un nombre surprenant d'étudiants et de collègues des deux organisations pour lancer sa startup, qui est parvenue à développer plusieurs prototypes d'avions à piles et à pilotage automatique.

Bien que Kroo figure dans les documents comme fondateur depuis la création de la société en 2010, nous apprenons maintenant que Page était crucial pour la fondation car il fournissait tout le capital et demandait que son implication reste secrète.

Vance et Stone ont écrit:

«Le siège social de Zee.Aero, situé au 2700 Broderick Way, est un bâtiment blanc de 30 000 pieds carrés, de deux étages, au design moche, en blocs et à l'esprit industriel. Au départ, Page restreignait l’équipage de Zee.Aero au premier étage, conservant le deuxième étage comme une caverne d'hommes digne d'un multillillionnaire: chambre à coucher, salle de bains, peintures coûteuses, mur d'escalade ressemblant à un tapis de course et l'un des premiers moteurs de fusée de SpaceX - un cadeau de son pote Musk. Dans le cadre du secret, les employés de Zee.Aero ne se sont pas référés à Page par leur nom; il était connu comme GUS, le gars en haut. Bientôt, ils ont également eu besoin de l'espace à l'étage, et les ingénieurs ont été très impressionnés par les peintures, l'équipement d'exercice et le moteur-fusée de GUS qui ont été emportés.

Le fait que Page ait gardé un moteur de fusée SpaceX offert par Elon Musk au siège de Zee.Aero est particulièrement intéressant, car le PDG de Tesla parle souvent d'avoir lui-même développé un design d'avion VTOL électrique spécial. Musk et Page auraient été rencontrés avec d'autres leaders technologiques dans un lieu secret de la Silicon Valley pour discuter d'idées novatrices. Cet endroit pourrait être ça.

Musk a mentionné que pour que les avions électriques deviennent une réalité, la capacité énergétique des batteries doit atteindre 400 Wh / kg, alors que ses véhicules Tesla seraient alimentés par des cellules de batterie de ~ 240 Wh / kg.

Alors que la capacité de la batterie doit être améliorée, plusieurs autres technologies doivent être développées dans l’aérospatiale afin de prendre en charge un nouveau groupe motopropulseur électrique. C'est exactement ce que Page essaie de faire avec ses startups: Zee.Aero et Kitty Hawk. Oui, il a également lancé une autre société pour contester sa propre startup:

«L'année dernière, Kitty Hawk, une deuxième entreprise de voitures volantes soutenue par Page, a démarré ses activités et a enregistré son siège social dans un immeuble de bureaux de deux étages situé au bout d'un cul-de-sac bordé d'arbres, à environ 800 mètres de Zee's. des bureaux. Les membres du personnel de Kitty Hawk, séquestrés de l’équipe Zee.Aero, travaillent sur un design concurrentiel. Selon les documents déposés par les entreprises en 2015, son président était Sebastian Thrun, parrain du programme de voitures autonomes de Google et fondateur de la division de recherche Google X. Page et Google ont refusé de parler de Zee.Aero ou de Kitty Hawk, tout comme Thrun. "

Les avions sont souvent qualifiés de «voitures volantes» car les prototypes ne concernent souvent que de 1 à 4 passagers et ne peuvent parcourir que des distances relativement courtes. Ce qui est particulièrement intéressant, et nous avons noté dans notre dernier rapport, est que la plupart de ces concepts sont essentiellement des «drones habités», ce qui signifie qu’ils sont des véhicules autonomes.

L'auto-pilotage est beaucoup plus facile à réaliser que l'auto-conduite, une page que Google travaille également, car vous n'avez pas à gérer tous les virages des routes bidimensionnelles. Il est beaucoup plus facile de gérer de manière autonome le trafic aérien, les décollages et les atterrissages.

Il est intéressant de noter que certaines des sociétés interrogées par Bloomberg parlent d'un calendrier similaire à celui des voitures autonomes: 5 à 10 ans. Bien que personne ne sache quand Zee.Aero et Kitty Hawk seront prêts à dévoiler leur technologie. Bizarrement, Bloomberg rapporte que Page avait déjà juré à un collègue que si son implication dans les deux startups devenait publique, il pourrait obtenir le soutien des entreprises. Espérons qu'il continuera à financer ces projets intéressants.

Vous pouvez lire le rapport complet Bloomberg ici. Ils parlent de plusieurs autres prototypes d'avions électriques:

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